United Airlines acuerda mejorar los viajes para personas en silla de rueda

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Un avión de United Airlines en el Aeropuerto Internacional George Bush en Houston el 11 de agosto de 2023. . (AP foto/David J. Phillip)

CHICAGO (AP) — United Airlines ha acordado mejorar los viajes en avión para los pasajeros en silla de ruedas después de que el gobierno federal investigara una queja de un defensor de los derechos de las personas con discapacidad.

United y el Departamento de Transporte informaron el jueves de que la aerolínea añadirá un filtro a la herramienta de reservas de su sitio web para ayudar a los clientes a encontrar vuelos en los que el avión pueda acomodar más fácilmente sus sillas de ruedas. Las puertas de carga de algunos aviones son demasiado pequeñas para meter fácilmente una silla de ruedas motorizada en la panza del avión.

La aerolínea también se comprometió a devolver la diferencia de tarifa si un pasajero tiene que tomar un vuelo más caro para acomodar su silla de ruedas.

United dijo que espera realizar los cambios a principios del próximo año.

El acuerdo, fechado el miércoles, es consecuencia de una denuncia presentada por Engracia Figueroa, quien afirmó que su silla de ruedas hecha a medida resultó dañada en un vuelo de United en 2021.

Figueroa murió tres meses después, y los miembros de su familia y su abogado culparon a las llagas, los injertos de piel y la cirugía de emergencia de estar sentada durante cinco horas en una silla de ruedas manual que no se ajustaba a su cuerpo.

Paralyzed Veterans of America y otros grupos han hecho referencia a la muerte de Figueroa para exigir nuevas normas federales que aumenten la accesibilidad en los aviones de las compañías aéreas.

Según el acuerdo, las aerolíneas manipularon mal 32.640 sillas de ruedas y scooters en vuelos nacionales desde 2019 hasta 2022, una tasa del 1,45%. United y sus socios de United Express tuvieron una tasa ligeramente mejor del 1,2%, la tercera mejor entre las aerolíneas analizadas en el informe mensual del Departamento de Transporte sobre viajes aéreos.

Según el Departamento, los informes sobre sillas de ruedas y scooters dañados o retrasados figuran sistemáticamente entre las cinco principales quejas sobre discapacidad que recibe de las compañías aéreas.

Como parte del acuerdo, United dijo que a finales de este año iniciará un ensayo en el Aeropuerto Intercontinental George Bush de Houston para acomodar a los pasajeros cuyas sillas de ruedas sufran daños o retrasos, incluido el reembolso del transporte si no quieren esperar en el aeropuerto.