Establecerán en la isla un Instituto de Biología Integrada enfocado en virus

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El presidente de la Universidad Interamericana de Puerto Rico, licenciado Manuel J. Fernós, anunció que una propuesta de investigación de $6.1 millones fue otorgada a investigadores de la Universidad Interamericana de Puerto Rico, Recinto de Aguadilla y de otras tres universidades en Estados Unidos, por la Fundación Nacional de Ciencias (NSF por sus siglas en inglés).

“Comprometidos con la excelencia académica universitaria, la Universidad Interamericana de Puerto Rico mantiene como parte de su misión y de sus metas académicas dar énfasis en lograr y apoyar proyectos de investigación científica entre la facultad y los estudiantes. El momento es el propicio para los retos y las oportunidades y esta subvención permitirá que la facultad y los estudiantes del Recinto de Aguadilla se involucren de lleno en actividades científicas para beneficio de la humanidad”, expresó el presidente de la Universidad Interamericana, licenciado Manuel J. Fernós.

“En el Recinto de Aguadilla de la Universidad Interamericana de Puerto Rico nos sentimos muy orgullosos del desempeño y compromiso de nuestra facultad y sabemos que esta subvención otorgada a la doctora Padilla-Crespo, redundará en la adquisición de más conocimiento científico y más experiencias de campo e investigación en nuestra comunidad universitaria. Le deseamos el mayor de los éxitos y agradecemos al equipo de trabajo que laboró arduamente para destacarse entre otros y obtener esta subvención”, dijo el rector del Recinto de Aguadilla de la Universidad Interamericana, doctor Élie Agésilas.

La iniciativa creará el Host-Virus Evolutionary Dynamics Institute (HVEDI, por sus siglas en inglés) y junto a sus investigadores tiene como meta establecer reglas fundamentales de la vida, o Leyes de la Virología, que gobiernan las interacciones y mecanismos entre los organismos y entidades virales. Para lograr este cometido, cada centro satélite del Instituto HVEDI en Inter Aguadilla, en la Universidad de Arkansas, la Universidad de Maine y la Universidad Bautista de Ouchita, se enfocará en estudiar diferentes virus y sistemas modelo, que representen cada dominio de la vida: bacteria, eukarya y archaea.

“Toda forma de vida que conocemos se clasifica en alguno de los tres dominios. Las bacterias y archaea son organismos microscópicos sin núcleo y unicelulares (de una sola célula), son omnipresentes (están en todos lados) y aunque no los vemos a simple vista, regulan importantes procesos en nuestro planeta y hasta en nuestros cuerpos. Por otro lado, el dominio eukarya es donde se encuentran los animales (como los seres humanos), hongos, protistas, plantas, entre otros. Todos los dominios interaccionan con los virus, quienes son partículas sin vida que ejercen una fuerza evolutiva en todas las formas de vida”, explicó la doctora Elizabeth Padilla-Crespo, quien es la investigadora principal del Centro HVEDI en Puerto Rico en el Recinto de Aguadilla de la INTER.

En el Centro HVEDI de Inter Aguadilla, la doctora Elizabeth Padilla-Crespo se enfocará en estudiar los fuselloviridae, (virus que infectan arqueas) y también virus que infectan bacterias anaeróbicas y fotosintéticas. Mientras que los investigadores de la Universidad de Arkansas-Fayetteville estudiarán los cianofagos (virus que afectan cianobacterias), y los virus del herpes humano (HHV). Otras instituciones realizarán investigaciones en otros sistemas, como el roseolovirus (Universidad de Arkansas-Pine Bluff), y el virus Y que afecta a las papas (Universidad de Maine).

“Cada investigador colaborará para estudiar cada sistema viral como en una burbuja aparte. Una vez se describan al pie de la letra las interacciones y mecanismos virales dentro de cada burbuja (en términos genéticos, matemáticos, entre otros), pasaremos a desarrollar un conjunto de sistemas de comparación para probar la generalización de las reglas fundamentales que rigen estos procesos”, dijo la doctora Padilla-Crespo, quien es miembro de la facultad del Departamento de Ciencias y Tecnología de INTER Aguadilla.

La asignación de fondos del centro del Recinto de Aguadilla de $552, 529, brindará apoyo para adquirir un microscopio electrónico de transmisión de alta potencia, máquina de PCR cuantitativo (como las utilizadas para las pruebas de COVID), cámara anaerobia, equipo menor y consumibles requeridos para pruebas genéticas y experimentos en el área de la ecología microbiana y virología básica. Esta infraestructura apoyará los esfuerzos de investigación del laboratorio de la doctora Padilla, así como los proyectos de colaboración nacionales e internacionales, talleres de capacitación y las iniciativas relacionadas con la educación, diversidad, equidad y la inclusión.